La star del tennis cinese, Zheng Qinwen, appare durante gli Open di Francia

PARIGI – Per semplificare le cose ai suoi amici occidentali che sfidano il mandarino, la stella nascente del tennis cinese Zheng Qinwen usa spesso il soprannome di Anna.

Ma se guardi l’adolescente Zheng colpire un dritto, un servizio o qualsiasi altro tiro sul campo da tennis, il suo primo titolo inglese sembra più appropriato.

“All’inizio alla IMG, mi chiamavano Fire”, ha detto in un’intervista agli Open di Francia venerdì, riferendosi alla sua società di gestione IMG.

C’è già molta forza e passione nel gioco di Zheng, come ha mostrato nel secondo round del turbamento di Simona Halep. N. 74 e arrampicata, Cheng, una 19enne debuttante degli Open di Francia con una personalità vivace, è una delle giovani giocatrici più promettenti del mondo mentre si prepara ad affrontare la francese Alize Cornet sabato al Court Philippe Chatrier.

Ma la carriera di Cheng arriva in un momento particolarmente incerto per una stella del tennis cinese in erba. È una delle leader della cosiddetta generazione Li Na: un gruppo di giovani giocatori cinesi che sono stati attratti dal gioco dopo il successo di Li, la prima campionessa cinese del Grande Slam in singolo e uno degli sport più pagati. “Li Na mi fa pensare in grande”, ha detto Cheng, a soli 8 anni, quando Li ha vinto l’Open di Francia nel 2011.

Li, che si è ritirato nel settembre 2014 all’età di 32 anni, è stato uno dei catalizzatori della decisione del WTA Tour di aumentare la sua presenza in Cina, riempiendo il suo programma di fine stagione con tornei nel paese tra cui le finali WTA e fine anno tornei per il tour. , che si è trasferita a Shenzhen, in Cina, nel 2019 per 10 anni e ha fornito un montepremi di 14 milioni di dollari, incluso un assegno vincente di oltre 4 milioni di dollari.

Ma nonostante l’accordo a lungo termine, non ci sono state altre finali WTA in Cina né un tour di alcun tipo da quando gli eventi sportivi globali sono stati interrotti all’inizio del 2020 vicino all’inizio della pandemia di coronavirus. Sebbene il tour sia ripreso in altre parti del mondo nello stesso anno, la Cina ha mantenuto i suoi confini chiusi alla maggior parte dei visitatori internazionali e degli eventi sportivi internazionali.

A dicembre, il WTA Tour ha sospeso tutti i tornei in Cina a causa delle accuse avanzate da Peng Shuai, un importante giocatore cinese. In un post online, Peng Zhang ha accusato Gaoli, ex vice primo ministro cinese, di aggressione sessuale. Il post è stato rapidamente cancellato e la conversazione online su Peng è stata censurata in Cina.

La WTA ha chiesto le sue garanzie di sicurezza, una linea diretta di comunicazione con lei e, molto probabilmente dato il contesto cinese, un’indagine completa e trasparente sulle accuse. Da allora Bing è riemersa pubblicamente in Cina e ha indicato che il suo post online era stato interpretato erroneamente e che non aveva avanzato accuse di aggressione sessuale. Ha anche annunciato il suo ritiro all’età di 36 anni. Ma sebbene il caso sia in gran parte svanito dai titoli dei giornali, il WTA Tour non ha revocato la sospensione o ha fatto marcia indietro sulle sue richieste di indagine. Non è ancora in grado di comunicare con lei direttamente e teme che sia stata costretta a fare marcia indietro.

La WTA ha già annunciato che non tornerà in Cina in questa stagione, ed è possibile anche senza la sospensione della WTA che il governo cinese non avrebbe permesso che i tornei si svolgessero nel 2022 dato che molte grandi città, tra cui Shanghai, sono state chiudilo. È caduto nelle ultime settimane a causa delle nuove restrizioni in mezzo all’aumento dei casi di coronavirus.

In questo momento – e forse ancora per un po’ – Cheng e le sue compatriote non danno spettacolo cinese dei loro talenti anche se il tour maschile non ha sospeso i suoi eventi in Cina.

“Certo, vorrei poter giocare a casa”, ha detto Cheng. So che è una decisione della Cina e non posso farci niente. vediamo.”

L’assenza di tre anni dagli eventi a livello di tour in Cina significa anche che Cheng e le altre giocatrici cinesi devono rimanere all’estero più del solito.

“Sono triste perché se fanno così tanti tornei in Cina, ho la possibilità di tornare”, ha detto.

Zing, che ora risiede a Barcellona, ​​in Spagna, ed è allenata dall’ex giocatore della Top 100 Pere Ripa, ha trascorso gran parte della sua breve vita lontano da casa. Originaria di Xi’an, nella Cina centrale, ha incoraggiato i suoi genitori a scegliere uno sport.

“I miei genitori mi hanno chiesto di scegliere tra basket, badminton e tennis, e ho scoperto che il mio sport preferito era il tennis”, ha detto Zheng, che ha trascorso due anni a giocare a ping pong prima di perdere interesse. “Sentivo che c’era più spazio per la competizione. Il tennis è un gioco di scelta. Non è chi è più forte, più forte o più veloce. Ogni decisione che prendi in campo può cambiare la partita”.

Era figlia unica, ma ha detto di essersi trasferita a Wuhan, la capitale della provincia di Hubei e a circa 250 miglia da Xi’an, quando aveva solo otto anni, ha detto di avervi trascorso quattro anni.

“È stato un momento difficile per me perché non ero con i miei genitori in quel momento”, ha detto. “Sono venuti a trovarmi una volta alla settimana o una volta ogni quindici giorni.”

Ha detto che è stata una decisione di suo padre che lei si unisse al programma di tennis a Wuhan quando era molto giovane. “Ha visto che ero brava a tennis e voleva vedere se potevo fare qualcosa”, ha detto.

Presto i talent scout accettarono. IMG le ha firmato un contratto all’età di 11 anni, poco dopo che suo padre ha convinto sua madre a fare il lungo viaggio negli Stati Uniti con Zheng nel novembre 2013 per partecipare al Nick Bollettieri Discovery Open, un evento presso l’IMG Academy di Bradenton , Florida, che era aperto ai giovani giocatori senza Call.

“Mia madre non voleva andare”, ha detto Cheng. “Ma mio padre ha detto che ora è la migliore in Cina alla sua età, quindi ora devi vedere il suo posto nel mondo”.

La sua prima impressione?

Ha detto: “La prima cosa che ho pensato nella mia testa è stata: ‘Wow, il cielo è così blu'”. Perché la Cina, sai, all’epoca aveva un po’ di inquinamento.

Non appena ha raggiunto la corte, ha portato un tuono.

“Ci sono stato”, ha detto Marin Pal, che è diventata uno degli agenti di Zheng all’IMG. “E gli allenatori stavano guardando tutte le partite ed erano tipo, ‘Devi venire. Questa fantastica ragazza cinese”.

Al suo ritorno in Cina, si è infine trasferita a Pechino per allenarsi in un’accademia gestita da Carlos Rodriguez, l’allenatore argentino-belga che ha lavorato con Li verso la fine della sua carriera e ha trascorso più di un decennio ad allenare Justine Henin, ex giocatore. giocatore singolo.

Cheng ha detto di aver trascorso 90 minuti al giorno lavorando con Rodriguez per diversi anni su stile, tattiche e mentalità. “Penso che Carlos sia il fondamento di quello che sono ora”, ha detto Cheng.

Quello che è ora, con il suo gioco volitivo Serena Williams e Kim Clijsters all’inizio, è una minaccia per l’establishment. Ciò include Cornet, la star francese di 32 anni che potrebbe essere alla sua ultima stagione e che soffrirà della mancanza di supporto del pubblico sabato quando Zing farà il suo debutto al centro del campo.

“Sono pronto per questo”, disse Cheng dolcemente. “Mi piace giocare sui grandi palchi”.

Ma fino a nuovo avviso, i grandi palcoscenici del tennis femminile sono al di fuori della Cina.

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